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第二十三章 大湾区

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“立正!脱帽!”浑浊的莫比尔河岸边,一群穿着囚服的犯人匆忙行礼。

这是一群可怜人,佝偻着腰,蹙着眉头,在五十步外就下意识脱帽行礼,原因是两名穿着海军尉官服的军官经过。他们一边行礼一边小心翼翼地偷看着两名英气勃勃的军官,似乎害怕自己稍微表现出那么一丝不恭敬,就会遭受棍棒殴打一样。

在莫比尔河畔的加航公司领地,虐待犯人并不是什么新闻。棍棒殴打是家常便饭,吊起来不给饭吃都屡见不鲜,犯人们的日子远没有智利流放地那么好过。不过虐待犯人的“凶手”主要是加航公司的保安人员,海军官兵甚少参与,虽然莫比尔河口的城市内常年驻扎着陆战营的一个步兵连。

监狱位于莫比尔河东岸,关押着数百名犯人,条件不是很好,因为这是加航公司的私人监狱。加航的保安人员,不少是招安的海盗,这些人什么德行,犯人们十分清楚。他们在监狱周围开辟了大量农田,种植棉花、甘蔗等经济作物,以此换取活下去的各种资源。

至于这些犯人们怎么来的,其实也很简单,有俘虏的海盗,有渎职贪污的公司职员,有抓获的间谍或其他犯罪人员,总之很多样。和南铁公司的护路队、铁路法庭等机构一样,加航公司也有政府授权组建的武装力量(几艘退役老战舰)和司法权,整一个独立王国,每年判决的犯人都不下百人。

监狱所在的位置也属于莫比尔城。该城目前下辖两个区域,西城是核心地带,位于后世莫比尔市,加航总部也在这里,大量商业和工业企业也开在这边,有着大概两万多人口。东城是后来殖民的区域,在赶跑当地的印第安人之后,加航公司在这里砍伐森林,种植经济作物,目前计有木材加工厂、建筑材料厂、碾米厂、磨粉厂、榨油厂、纺纱厂十余家企业,总计七千多工农业人口。

可以说,整个莫比尔城东西两区五千多平方公里,就是加航公司领地的精华所在。每年加航公司都可以在这收获大量的粮食、木材、建材、棉纱及紧俏的热带商品。粮食、木材、建材基本自用,甚至还不够,需要从自由邦进口,毕竟加航公司不可能将大量宝贵的人力投入到这些利润率较低的项目上。加航公司最主要的自产商品,其实还是蔗糖、椰干、棕榈油、烟草等热带产品,大部销往东岸国内,少部分销往欧洲。

当然我们也不能忘了加航公司拥有的加勒比海贸易独占权。该公司从东岸国内采购大量日用品、五金制品、机械设备、化工产品,装船运抵西属美洲、自由邦、苏城海盗势力的领地进行销售,然后再在当地采购咖啡、可可、蔗糖等商品运回国内,再赚一笔钱。

这种往返贸易在过去很多年内给加航公司带来了巨额利润,也支撑了他们在北美大陆上的垦殖活动。不过自从十年前开始,东岸国内很多眼红加航公司利润的人对大量倾销至国内的热带产品意见很大,他们多方串联,指责加航公司倾销的热带产品严重挤压了巴西及新华夏同类产品的市场份额,对国家经济安全构成了严重威胁。

这些人的串联,就像英格兰国内的商人联合起来搞东印度公司一样,能量还是非常大的,因为涉及到了很多地方和部门,关系到数以十万计的国民的生计。因此,即便海军一再为加航公司背书,但仍然有些顶不住。到了最后,不得不达成妥协,限制了加勒比海热带商品的进口配额,这无疑对加航公司的利润构成了负面影响。

鉴于这种情况,加航公司现在越来越重视海外市场了。他们想方设法吸收来自欧洲的代理商加盟,试图通过他们的渠道销售热带商品,与英国人、葡萄牙人、荷兰人、法国人、意大利人甚至是库尔兰人展开竞争。

他们的这种努力,应该说产生了一定的效果,使得公司的利润产生了一定程度的回升,并且有余力沿着莫比尔河深入内陆,建立起了两个殖民城镇,其一是位于后世巴克斯小镇附近的湾水城,其二是位于后世卡尔弗特小镇附近的杜鹃城。

这两个殖民城镇目前各有数千定居民众,大概一半来自东岸,四分之一来自征服的印第安部落,四分之一是加航公司偷偷截留下来的南非黑八旗民众。在这些人中,东岸人是自由民,以家庭农场的形式经营着自己的产业,他们有的人甚至已经是在北美大陆生活的第二代了,从莫比尔城一路迁来,靠种植烟草、棉花、果蔬为生,生活还算可以。印第安人和黑人的日子就没这么好过了,他们基本上靠给加航公司经营的种植园和林场打工为生,自由度有限,生活水平也就那样,堪堪果腹罢了,不过比起饥一顿饱一顿的渔猎生活确实好了不少,这一点不得不承认。

其实,就加航公司本身而言,是不愿意花钱建设新定居点的,因为这牵涉到前期基建投入、后期防务费用等一系列的问题。而且,这些新殖民定居点短期内有无法盈利,光靠那点可怜的税收根本不够抵消巨额投入,完全就是个吞噬资金的黑洞。而另一方面,莫比尔城东西两区附近仍有大量的空地可以开发,他们完全可以通过砍伐森林、排干沼泽积水来获得新的土地,这一点不困难,成本也比前往内陆开疆拓土要低得多。

但没办法。因为国内部分商人集体攻讦的缘故,加航公司不得不忍痛新建定居点,以取悦某些着眼北美大陆局势的高层领导人,减轻被攻击的压力。加航公司的后台海军部对此也予以默认,并且调整了部署,派遣了相当数量的陆战营军官、士官过去,帮助湾水、杜鹃两城的居民组建有一定战斗能力的保安团体系。

应该说,加航公司此举取得了一定的效果,使得他们最终从国内群起反对的声音中脱身,保住了加勒比海地区贸易的独占权这个独占权,从西班牙政府还清借款(以关税做抵押)后其实就该终止了,但因为海军的努力,一直延续至今,从某种程度上而言,也确实挺招人恨的可以继续赚取巨额利润。

不过国内也有独立评论人士(疑似陆军赞助)指出,指望加航公司继续向北殖民是不现实的。因为这是一家以利润为导向的殖民贸易企业,他们既然可以通过贸易就能赚取大量的金钱,那么为何要吃力不讨好地搞艰苦的殖民工作呢?退一万步讲,即便殖民,那么也应该依托莫比尔这座北美大陆的明珠城市进行发展。这里聚集着不少初级加工企业,那么最合乎理由的选择便是就近开发新土地,建立新的种植园,而不是到北边去砸钱玩。他预测,加航公司接下来很长一段时间内将不会选择进行地理上的扩张了,而是会大力建设莫比尔大区,提高这里的人口密度和产业规模。毕竟,产业只有集聚了,才能有效降低成本;基础设施的利用上去了,投资者才能更快收回成本。这与其他无关,只在于市场经济规律。

这里额外提一句。因为加航公司总部在莫比尔城,而这里又隐隐发展成了地区经济中心的缘故,近些年来吸引了很多佛罗里达的土生白人家族来到邻近的彭萨科拉城,经营各种种植园,并将收获的产品送到莫比尔东西两区进行加工,很是赚了不少钱。也正因为如此,彭萨科拉的人口数量在最近二十年内稳步增长,目前已经有五千多白人在此定居,数万梅斯蒂索人生活在城郊的庄园或农村之中。彭萨科拉,已经一跃成了整个佛罗里达殖民地除圣奥古斯丁外的第二大城市,甚至在北美大陆上都是数得着的城市。

目前,彭萨科拉的西班牙人甚至已经在讨论,与加航公司联手,打通双方的地盘,然后修建一条里程在八十公里上下的铁路,将莫比尔城东区与彭萨科拉城连接起来,更好地发展沿途地区的经济。

加航公司对此不置可否,更准确地说,他们对此没有太大的兴趣。他们更多的注意力,还是投注在贸易之上,种田不是他们所长,而是那群遭人厌恶的陆军喜欢玩的把戏。如果不是各种非议太多,压力实在太大的缘故,他们甚至只打算搞一座城市就够了,根本不想以减少股东分红为代价进行风险极高的殖民活动。

彭萨科拉的西班牙人对此很是失望。他们甚至以英格兰人、法国人正在加速殖民北美大陆为理由增强自己的说服力,但在始终着眼于下一个季度财务报表的加航公司领导层看来,这不是一个最优选择。他们明确表示,可以以年息8%的利率贷款给西班牙人修建铁路,且铁路的经营权必须留在加航公司手中,西班牙人权衡利弊之后,最终放弃了这个提议,北美大陆第一条铁路的修建动议,自然也就偃旗息鼓了。

但不管怎样,未来彭萨科拉与莫比尔城经济的深度整合已成必然。一个以莫比尔城为中心,囊括湾水、杜鹃、彭萨科拉、新京、奉天、热河等城市大湾区经济已然成形。未来会发展成什么样,其实就看作为龙头的加航公司的前景如何了。